Foto: NGS
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El ornitorrinco, uno de los animales más raros del Planeta

El ornitorrinco es uno de los animales más inverosímiles de la naturaleza. De hecho, los primeros científicos en examinar un espécimen creyeron que fueron víctimas de un engaño. El animal se describe mejor como una mezcla de especies más familiares: el pato (pico y patas palmeadas), el castor (cola) y la nutria (cuerpo y pelo). Los machos son venenosos. Tienen aguijones agudos en los talones de sus patas traseras y pueden usarlos para dar un fuerte golpe tóxico a cualquier enemigo.

Los ornitorrincos cazan bajo el agua, donde nadan remando con sus pies palmeados delanteros y la dirección con sus patas traseras y su cola. Los pliegues de la piel cubren sus ojos y orejas para evitar que entre agua, y las fosas nasales se cierran con un sello hermético. En esta postura, un ornitorrinco puede permanecer sumergido durante uno o dos minutos y emplear su pico sensible para encontrar alimento.

Estos mamíferos australianos recogen insectos y larvas, mariscos y gusanos junto con el barro del fondo del agua. Todo este material se almacena en bolsas en sus mejillas y, en la superficie, lo machaca para el consumo. Los ornitorrincos no tienen dientes, por lo que los trozos de grava los ayudan a “masticar” su comida.

En tierra, los ornitorrincos se mueven más torpemente. Los ornitorrincos usan sus uñas y pies para construir madrigueras de tierra en el borde del agua.

Reproducción

La reproducción de ornitorrinco es casi única. Es uno de los dos únicos mamíferos que pone huevos.

Las hembras se sellan dentro de una de las cámaras de la madriguera para poner sus huevos. Una madre generalmente produce uno o dos huevos y los mantiene calientes al sostenerlos entre su cuerpo y su cola. Los huevos eclosionan en unos diez días, pero los niños del ornitorrinco son del tamaño de las habas y totalmente indefensos. Las hembras amamantan a sus crías durante tres o cuatro meses hasta que los bebés puedan nadar solos.