Foto: Eli Duke

Un desierto es un paisaje o región que recibe muy poca precipitación ―menos de 250 milímetros de lluvia por año―. Aproximadamente 1/3 de la superficie terrestre de la tierra es un desierto. Los desiertos se producen en todos los continentes de la tierra y pueden ser de diferentes tipos (fríos, costeros, tropicales o subtropicales).

La Antártida, el desierto más grande del planeta

En términos de superficie, el desierto antártico es el más grande de la tierra con un total de 13,8 millones de kilómetros cuadrados. La Antártida es el continente más frío, más ventoso y aislado de la Tierra, y es considerado un desierto porque su precipitación anual puede ser inferior a 51 milímetros.

La Antártida está cubierta por una capa de hielo permanente que contiene el 90% del agua dulce de la tierra. Sólo el 2% del continente no está cubierto por hielo, y esta zona está estrictamente limitada a las costas, donde toda la vida que se asocia con la masa terrestre (pinguinos, focas y varias especies de aves) residen.

El otro 98% de la Antártida está cubierta por hielo que tiene un promedio de 1,6 km de espesor.

En la Antártida no hay residentes humanos, pero entre 1000 y 5000 investigadores habitan en las estaciones de investigación diseminadas por todo el continente. En cuanto a los animales, más allá de una gama limitada de mamíferos, sólo ciertas especies de ácaros, algas y vegetación de tundra adaptadas al frío pueden sobrevivir allí.

A pesar de tener muy poca precipitación, la Antártida todavía experimenta enormes tormentas de viento. Al igual que las tormentas de arena en el desierto, los fuertes vientos recogen la nieve y se convierten en tormentas de nieve. Estas tormentas pueden alcanzar velocidades de hasta 320 km por hora y son una de las razones por las que el continente es tan frío.

De hecho, la temperatura más fría jamás registrada fue tomada en la estación soviética Vostok en la meseta antártica. Usando mediciones en tierra, la temperatura alcanzó un mínimo histórico de -89,2 °C el 21 de julio de 1983.

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