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¿Qué es el efecto placebo?

La mente humana puede ejercer una poderosa influencia sobre el cuerpo. A veces, la mente puede engañarnos y hacernos creer que un tratamiento falso tiene resultados terapéuticos reales. A este fenómeno se le denomina efecto placebo. En algunos casos, los placebos pueden ejercer una influencia lo bastante poderosa como para imitar los efectos de los tratamientos médicos reales. Sin embargo, el efecto placebo es más que un simple pensamiento positivo. Cuando se produce esta respuesta, muchas personas no tienen ni idea de que están respondiendo esencialmente a una pastilla que nada tiene que ver con un tratamiento real. Los placebos suelen utilizarse en la investigación médica para ayudar a los médicos y científicos a descubrir y comprender mejor los efectos fisiológicos y psicológicos de los nuevos medicamentos.

Definición de efecto placebo

El efecto placebo se define como el fenómeno en el que las personas experimentan un beneficio tras la administración de un tratamiento o sustancia inactiva de apariencia similar. Esta sustancia, denominada placebo, no tiene ningún efecto médico conocido. A veces el placebo se presenta en forma de píldora de azúcar, infusiones o inyecciones de solución salina.

Ahora bien, quizá se pregunte por qué la gente experimenta cambios reales como resultado de tratamientos falsos. Las expectativas del paciente desempeñan un papel importante en el efecto placebo. Cuanto más espere la persona que el tratamiento funcione en ella, más probable será que muestre la respuesta placebo.

En la mayoría de los casos, la persona no es consciente de que el tratamiento que está recibiendo es realmente un placebo. En cambio, cree que está recibiendo el tratamiento real. El placebo está diseñado para parecerse exactamente al tratamiento real, independientemente de que sea una pastilla, una inyección o un líquido consumible. Sin embargo, la sustancia no tiene ningún efecto real sobre la enfermedad que pretende tratar.

Es importante que tenga en cuenta que el placebo y el efecto placebo son dos cosas diferentes. El término placebo es la sustancia inactiva en sí, mientras que el término efecto placebo es cualquier tipo de efecto de tomar el medicamento que no puede atribuirse al tratamiento en sí que se administra.

Ejemplos de efecto placebo

En un estudio realizado, se administró a un determinado número de personas un tratamiento placebo y se les dijo que era un estimulante. Su pulso y su tensión arterial aumentaron después de tomar la píldora. Posteriormente, se administró la misma píldora al mismo grupo de personas y se les dijo que les ayudaría a conciliar el sueño, proyectando el efecto contrario y reduciendo su presión arterial. A pesar de que esta pastilla no proporcionaba realmente ningún efecto estimulante o sedante, sí se produjeron efectos similares (efecto placebo).

Se han realizado estudios sobre los antidepresivos placebo durante más de 12 semanas con una eficacia considerable. Además, el placebo mostró un efecto positivo en la enfermedad de Parkinson, la tos, la epilepsia y la disfunción eréctil.

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